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¿Sabías de “súper gusanos” que comen plástico?

lunes, 11 de julio de 2022 · 07:45

La respuesta para mejorar el reciclaje de plástico podría estar bajo nuestras narices. Mejor dicho, bajo nuestros pies.

Un grupo de investigadores de la Universidad de Queensland (UQ), en Australia, acaba de comprobar la sorprendente capacidad de los “super gusanos” Zophobas morio común —un tipo de larva común en la alimentación de mascotas— para devorar poliestireno, un polímero que se utiliza con frecuencia en embalajes y supone uno de los grandes quebraderos de cabeza del reciclado.

Pueden hacerlo gracias a una enzima bacteriana situada en el intestino de estos gusanos.

Para llegar a esa conclusión, el doctor Chris Rinke y su equipo de la UQ criaron durante tres semanas un grupo de "súper gusanos" con tres dietas distintas. Una de ellas era a base de poliestireno. Los “súper gusanos”' alimentados con esta dieta no solo sobrevivieron, sino que incluso aumentaron de peso, lo que sugiere que pueden obtener energía del poliestierno.

Efectivamente, como reconoce el doctor, la clave está probablemente en los microbios intestinales de las larvas. "Los 'súper gusanos' son como miniplantas de reciclaje". El secreto está dentro de su organismo. Usan sus mandíbulas para triturar el plástico y luego el material, ya deglutido, pasa por las bacterias de sus intestinos.

"Los productos de descomposición de esta reacción pueden ser utilizados por otros microbios para crear compuestos de alto valor, como los bioplastos", abunda el experto de la UQ.

Si bien durante el experimento los investigadores comprobaron que los "súper gusanos" alimentados con plástico sobrevivían, ganaban volumen y llegaban a completar su transformación en escarabajos, el poliestireno no parece la mejor opción para alimentar a estas criaturas. Como señala AFP, las pruebas revelaron una pérdida en la diversidad microbiana de los intestinos. Quizás los "súper gusanos" puedan sobrevivir a base de poliestireno, pero desde luego no es su dieta más nutritiva y sana.

Habría formas de evitar ese hándicap, como completar su menú de plásticos con otros alimentos, como desechos o productos agrícolas; pero el objetivo real del equipo es otro: comprender e imitar el proceso que permite a los "súper gusanos" triturar y digerir el poliestireno para trasladarlo después a plantas de reciclaje.

El de la Universidad de Queensland no es el primer equipo que experimenta con las posibilidades de la degradación de plástico con larvas. Hace ya cinco años un grupo de investigadores comprobó la capacidad de las larva de Galleria mellonella para un fin similar. Se ha señalado por ejemplo a los gusanos de la cera y los de la harina. La lógica que ahora han seguido en Australia es clara: si funciona en esos casos, por qué no probar con "súper gusanos" de mayor tamaño y, quizás, mayor capacidad también para eliminar plástico.

 

El reto: mejorar el reciclado de plásticos

Reciclar plástico no resulta sencillo, ni barato, y si queremos mejorar el proceso debemos afrontar retos de calado. Sobre la mesa hay otras alternativas, como el reciclado químico o incluso la incineración, pero presentan también retos importantes, como la generación de gases de efecto invernadero y contaminantes. La degradación con ayuda de las larvas suma una opción interesante.

 

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